WASHINGTON – La Food and Drug Administration a mis fin aux inspections de sécurité des produits de la mer, des fruits, des légumes et de nombreux autres aliments à haut risque de contamination en raison de la fermeture du gouvernement fédéral, a annoncé mercredi le Dr Scott Gottlieb, le commissaire de l'agence.

F.D.A. les inspecteurs examinent généralement les opérations dans environ 160 usines de fabrication et de transformation des aliments au Canada chaque semaine. Près d'un tiers d'entre eux sont considérés comme présentant un risque élevé de maladies d'origine alimentaire. Aux États-Unis, les maladies d'origine alimentaire envoient environ 128 000 personnes à l'hôpital chaque année et en tuent 3 000, selon le Centers for Disease Control and Prevention.

La viande et la volaille du pays sont toujours inspectées par le personnel du Département de l'agriculture, mais elles sont sans solde. La F.D.A. supervise environ 80% des approvisionnements alimentaires du pays, ainsi que de la plupart des importations à l’étranger.

Dans une série de tweets, M. Gottlieb a déclaré qu'il prenait des mesures pour rétablir les inspections de surveillance de la sécurité des denrées alimentaires et pour couvrir un plus grand nombre de sites à haut risque au fur et à mesure de la fermeture. Il a ajouté qu'il espérait ramener environ 150 inspecteurs qui avaient été mis à pied pendant la fermeture, peut-être dès la semaine prochaine.

M. Gottlieb a déclaré qu'il essayait toujours de trouver un moyen d'atteindre cet objectif. "Ce sont des personnes qui sont maintenant en congé et qui peuvent toucher une assurance-chômage ou occuper un deuxième emploi", a-t-il déclaré. «Si nous les attirons et leur disons qu’ils doivent travailler, ils ne peuvent pas collecter. Je dois m'assurer de ne pas imposer de contrainte excessive. "

Les défenseurs de la sécurité sanitaire des aliments ont déclaré craindre que des épidémies ne puissent être évitées sans inspection ou ne soient pas détectées au plus tôt des signes avant-coureurs.

"Ce sont des inspections où ils détectent des problèmes avant que les gens ne tombent malades", a déclaré Sarah Sorscher, directrice adjointe des affaires réglementaires du Centre pour la science dans l'intérêt public, un groupe de pression. «L'annonce qu'ils vont essayer de démarrer des inspections à haut risque est une étape positive. Mais nous avons eu des épidémies provenant d’aliments ne présentant pas un risque élevé – de la farine, des aliments emballés. Je pense donc que le fait que les deux tiers des établissements ne soient pas inspectés reste un problème. "

La F.D.A. inspecte les entreprises du secteur alimentaire afin de détecter les insectes, les rongeurs, les aliments mal manipulés, leur mauvaise préparation et d’autres dangers.

M. Gottlieb a déclaré que les inspections de produits à l'étranger se poursuivaient malgré les congés. Il a également déclaré que l'agence avait maintenu la surveillance de certains producteurs nationaux qui avaient des antécédents de problèmes ou posaient des risques pour d'autres raisons.

Peu de temps après le début de l’arrêt, le F.D.A. a donné aux inspecteurs l’accès à un compte de dépenses centralisé afin de pouvoir continuer à voyager tout en évitant les factures importantes de cartes de crédit personnelles sans savoir quand le gouvernement leur rembourserait.

L'agence, qui fait partie du ministère de la Santé et des Services sociaux, ne dépend pas du financement fédéral pour toutes ses activités. Une grande partie de son soutien provient des frais d’utilisation imposés aux industries pharmaceutiques, des dispositifs médicaux, des médicaments génériques et aux autres secteurs qu’elle réglemente.

Même si environ 41% du personnel est maintenant en congé parce que l’agence n’avait pas reçu ses crédits fédéraux avant la fermeture, ceux qui occupent des emplois rémunérés par des frais d’utilisation sont restés au travail. Mais même ces départements ont pris un coup, comme le F.D.A. a dû modifier ses priorités pour certaines tâches.

Dans la section pharmaceutique, par exemple, certains responsables qui considèrent généralement les demandes de médicaments en attente travaillent maintenant sur la surveillance post-commercialisation, en recherchant les événements indésirables, tels que les effets secondaires inattendus des médicaments ou d'autres problèmes.

«Nous sommes profondément préoccupés par les employés qui ont été licenciés, leur incapacité à remplir leurs fonctions en matière de santé publique et leur impact personnel considérable sur eux», a déclaré Ladd Wiley, directeur exécutif de l'Alliance for a Stronger FDA, une organisation à but non lucratif. groupe de plaidoyer. "Nous sommes également reconnaissants aux quelque 10 000 employés qui sont retenus et qui travaillent."

Mais, a ajouté M. Wiley, son organisation était également préoccupée par les fonctions de non-urgence que la F.D.A. a dû mettre de côté. Parmi les travaux importants actuellement retardés, a-t-il noté, figurent les inspections de la fabrication, l'assistance technique et les conseils fournis à l'industrie des produits de base – en particulier des conseils pour la prévention de la contamination – et les activités liées aux additifs alimentaires.

«Il y a toute une liste de choses qui ne se font pas», a-t-il déclaré.

Certains experts en santé publique s'inquiétaient de l'impact de la fermeture sur l'inspection du poisson. Andrew Rosenberg, directeur du Centre pour la science et la démocratie de l'Union of Concerned Scientists, s'est déclaré préoccupé par le fait que des mollusques et crustacés contaminés se retrouvent dans les rayons des magasins pendant la fermeture.

En particulier, a-t-il déclaré, les consommateurs devraient faire attention aux palourdes, moules, huîtres et autres bivalves pouvant provenir d'une eau contaminée. "Cela peut être très méchant", a déclaré le Dr Rosenberg, ancien responsable du programme d'inspection des produits de la mer dirigé par l'Administration nationale des océans et de l'atmosphère. «Cela peut aller de E. coli à Vibrio. Il est important que les gens recherchent un certificat d'inspection. "

Il a noté que le site Web de la NOAA indique que les inspecteurs travaillent sans être payés; Il en va de même des inspecteurs de la viande et de la volaille, selon le ministère de l'Agriculture. Michael Halpern, directeur adjoint du centre pour la science et la démocratie, pense que le problème ne concerne pas seulement les travailleurs mais aussi les consommateurs si les inspecteurs licenciés se tournent vers des emplois temporaires pour subvenir à leurs besoins, ce qui crée une pénurie.

"Nous avons des épidémies de nourriture, même en temps normal, et si l’agence est à bout de souffle, elle ne couvrira pas beaucoup de terrain", a-t-il déclaré.

L'une des épidémies de maladies d'origine alimentaire les plus importantes a récemment impliqué la laitue romaine. Dans un peu de temps, le C.D.C. a publié une déclaration Mercredi, notant que la dernière vague de problèmes liés à la contamination par la romaine avait débuté en octobre, 62 personnes en ont été atteintes dans 16 États et dans le district fédéral de Columbia.

Le C.D.C. et le F.D.A. Une partie de la contamination remonte à Adam Brothers Farming, dans le comté de Santa Barbara, en Californie, citant E. coli attribuée à un réservoir agricole situé à cet endroit. La F.D.A. a publié une déclaration distincte dans laquelle il déclarait qu'il continuerait à enquêter sur la source, même si le C.D.C. a déclaré que l'épidémie était terminée.