(Reuters Health) – Une étude récente suggère que les personnes âgées atteintes de diabète de type 2 peuvent avoir plus de difficultés avec la mémoire verbale que leurs pairs sans la maladie.

Les chercheurs ont suivi 705 personnes âgées sans démence pendant 4,6 ans en moyenne. Au début, les participants avaient entre 55 et 90 ans, avec une moyenne d'âge de 70 ans et 348 d'entre eux étaient diabétiques.

Chez les personnes atteintes de diabète, la fluidité verbale a légèrement diminué au cours de l’étude, alors qu’elle s’est légèrement améliorée chez les participants non diabétiques, ont rapporté des chercheurs dans Diabetologia.

Le diabète se développe lorsque le corps ne peut pas utiliser correctement l’insuline pour convertir le sucre sanguin en énergie et que cette maladie est associée à l’obésité et au vieillissement. Bien que le diabète ait longtemps été associé au déclin cognitif et à la démence, les recherches effectuées à ce jour n’ont pas fourni de raison claire pour expliquer ce lien.

Trois fois au cours de l'étude, les participants ont eu des scanners cérébraux pour rechercher tout signe d'atrophie (rétrécissement des tissus) et ils ont passé des tests cognitifs impliquant des compétences verbales.

Bien que les personnes atteintes de diabète aient déjà eu plus d'atrophie cérébrale au début, il n'y avait aucune différence entre les personnes avec et sans diabète en ce qui concerne le taux de rétrécissement du cerveau au cours de l'étude. L’atrophie n’a pas non plus semblé expliquer le lien entre le diabète et le déclin cognitif.

Néanmoins, les résultats suggèrent que les changements cérébraux associés au diabète pourraient commencer plus tôt que prévu, peut-être à un âge moyen, a déclaré l'auteur principal Michele Callisaya de l'Université de Tasmanie à Hobart, en Australie.

Pour les patients, cela signifie que ce serait une erreur de ne pas penser à la santé du cerveau jusqu’à ce qu’ils soient plus âgés ou qu’ils présentent des symptômes de déclin cognitif, a déclaré Callisaya par courrier électronique.

«Les recommandations pour une bonne santé cérébrale comprennent l'activité physique, la pratique d'un régime alimentaire sain, le maintien d'un poids santé, le contrôle de la tension artérielle et du cholestérol, la stimulation mentale du cerveau et les activités sociales», a déclaré Callisaya.

Les diabétiques participant à l’étude étaient un peu plus jeunes, âgés de 68 ans en moyenne, contre une moyenne de 72 ans pour les participants non diabétiques.

Les chercheurs ont pris en compte l'âge, le sexe, le niveau d'instruction et les facteurs de risque tels que le tabagisme actuel ou antérieur, l'obésité et l'hypertension artérielle ou le cholestérol.

L’une des limites de l’étude réside dans le fait que la glycémie était relativement bien contrôlée chez les diabétiques et qu’il était possible que le lien entre le diabète et les modifications du cerveau soit plus évident chez les patients présentant une glycémie élevée, notent les auteurs de l’étude.

«Il n’est pas prouvé que garder le sang (sucre) sous contrôle améliore directement la cognition ou atténue le déclin cognitif», a déclaré la Dre Rebecca Gottesman de l’Université Johns Hopkins de Baltimore, dans le Maryland. "Mais il est probable que le contrôle à long terme de la glycémie ait des effets bénéfiques sur le cerveau", a déclaré Gottesman, qui n'a pas participé à l'étude, par courrier électronique.

Une autre limite est que l’étude a peut-être été trop brève pour détecter des différences significatives dans la cognition et le volume du cerveau entre personnes diabétiques et non diabétiques car ces changements peuvent se produire lentement.

Selon Jill Morris, chercheuse au centre Alzheimer de l’Université du Kansas à Fairway, les diabétiques ont peut-être eu une réserve cérébrale réduite, ou leur capacité de résister aux dommages, quand ils ont rejoint l’étude.

La bonne nouvelle est que les gens peuvent faire beaucoup pour garder l’esprit vif, a déclaré Morris dans un courriel.

«Garde ton corps et ton esprit actifs», conseilla-t-elle.

"Le régime alimentaire et l'exercice sont des composants clés de la santé cérébrale et peuvent simultanément avoir un impact sur la glycémie, la résistance à l'insuline et les maladies cérébrovasculaires", a ajouté Morris. "Ces facteurs sont liés à des résultats cognitifs et liés au cerveau importants dans diverses populations, et sont particulièrement importants chez les personnes atteintes de diabète de type 2."

LA SOURCE: bit.ly/2C73WrG Diabetologia, en ligne le 13 décembre 2018.