Au cours des dix dernières années, tous les soldats français engagés dans des opérations extérieures ont traversé le "sas de fin de mission". Ce ne sont pas des casernes ou des zones militaire, mais des hôtels haut de gamme situés à Chypre ou en Crète. En 2018, 8 500 hommes et femmes auraient dû y être en transit après avoir été confrontés pendant des mois à une menace permanente et avoir vécu dans des conditions spartiates au Moyen-Orient ou au Sahel. "Le retour à la vie ordinaire peut être brutal, indique un communiqué du ministère des Forces armées. Ces serrures ont pour mission de désactiver les mécanismes de combat, de réguler le stress et de détecter les soldats en difficulté susceptibles de souffrir ultérieurement de troubles psychologiques.

Outre des activités sportives, des massages thérapeutiques et des sorties culturelles, les soldats passent des entretiens avec des psychologues. Ils doivent également pratiquer des exercices quotidiens de récupération et de gestion du stress appelés «techniques d'optimisation potentielles» (TOP), spécialement développés par l'armée.

Beaucoup d'exercices physiques

Au cours des séances de 40 minutes, les soldats adoptent différentes postures (debout, assis, puis couchés sur le dos), les yeux fermés ou le regard en l'air, et se concentrent sur la respiration thoracique scapulaire (avec les épaules) ou abdominale. Complète et profonde, l'expiration est trois à quatre fois plus longue que les inspirations et peut être interrompue par des blocages respiratoires (apnées) pour réguler le rythme cardiaque, stimuler le système nerveux parasympathique et détendre le diaphragme. Ces souffles, à la base des techniques d'optimisation, sont associés à des représentations de sensations corporelles (fraîcheur, légèreté, etc.), de pensées positives, d'images mentales de calme… Certains soldats s'endorment, bercés par la voix apaisante de leur moniteur. Cette relaxation permet ainsi de dissiper les contractions dues aux longues périodes de réveil, au port prolongé de charges lourdes et à l'hyper-stress.

"Mais le TOP vous aide également à renforcer vos capacités, à vous motiver quand vous en avez besoin et à vous préparer pour l'action"dit Laurent Sauriat. Cet ancien instructeur sportif les a diffusés dans l'armée jusqu'en 2015, avant de créer sa société (TOP Consulting, Dijon) et de les enseigner dans des clubs sportifs, à des hommes d'affaires ou dans des hôpitaux. Dans une perspective de dynamisation, les échéances seront par exemple trois à cinq fois plus courtes que les inspirations et accompagnées d'images stimulantes (voire agressives), ainsi que de projections mentales anticipant une série de gestes parfaitement réalisés (comme lors d'une exfiltration dans un théâtre hostile , par exemple).

La méthode propose donc un ensemble très complet "moyens et stratégies mentales"dit le Bulletin officiel des armées. Tellement précieux, jugés par les militaires, qu'ils sont aujourd'hui utilisés par tous les corps d'armée et de nombreuses unités.

Gérer le stress en opération mais aussi au quotidien

C'est le médecin militaire Édith Perreaut-Pierre qui a développé le TOP au début des années 1990. Elle travaillait alors au bataillon Joinville de l'Ecole Inter-Armées des Sports, à Fontainebleau. "Mon chef de corps m'a demandé de créer une formation pour les instructeurs sportifs de l'armée, Elle dit, afin qu’ils puissent aider certains soldats à mieux gérer leur stress, non seulement en opération mais aussi au quotidien. " La demande inhabituelle, à la fois "usure" et les effets du stress, surtout à long terme, ont ensuite été largement ignorés. Le haut commandement pensait que le vieillissement et les nombreux automatismes instillés par l'armée pourraient permettre de régler les problèmes émotionnels et émotionnels … "C'était toujours un sujet tabou! Les psychiatres soutenaient les soldats souffrant de troubles psychiques ou de stress post-traumatique, mais les problèmes n'étaient traités que lorsqu'ils apparaissaient", souligne Edith Perreaut-Pierre.

Pendant cinq ans, elle teste et modélise diverses méthodes basées sur la respiration, la relaxation musculaire et l'imagerie mentale. "Je n'ai rien inventéelle insiste. Ces processus sont aussi vieux que le monde. Je ne fais que les combiner et les adapter aux besoins et contraintes de l'armée. " En substance, les techniques devaient être simples, pédagogiques et concrètes. Et peut être enseigné à toute la hiérarchie militaire, du soldat de deuxième classe au plus haut rang. Ils devraient également être applicables rapidement, dans toutes les tenues et en toutes circonstances, avant, pendant ou après une mission.

Une "boîte à outils" multitâche

La Force aérienne a été la première à intégrer le TOP à ses protocoles et à sa formation. En 1997, les méthodes d’Édith Perreaut-Pierre étaient officiellement appelées «techniques d’optimisation potentielles». En plus de la gestion du stress, ils ont été étendus à d'autres objectifs tels que la récupération physique, la prise de décision ou le développement d'habiletés motrices et psychologiques, y compris l'imagerie mentale. Considéré depuis comme une "boîte à outils" multitâche et personnalisable, le TOP comporte une douzaine de techniques telles que "dynamisation psycho-physiologique" ou la "répétition mentale" (lisez l'encadré ci-dessous). Autant de méthodes enseignées, à partir de l’an 2000, à l’école de l’air de Salon-de-Provence et au Centre de contrôle et de défense de la défense aérienne de Mont-de-Marsan.

Répétition mentale, mode d'emploi

Cette technique d’imagerie mentale consiste à rejouer et à répéter dans la tête un geste précis – ou une activité – déjà effectué auparavant (comme un entretien professionnel ou un saut en parachute), afin de le simuler aussi précisément que possible et de l’automatiser. . Il est utilisé pour optimiser l'apprentissage, se motiver avant d'agir, contrôler les pensées négatives ou réactiver les connaissances. "La répétition mentale doit commencer très tôt, déclare Édith Perreaut-Pierre, médecin militaire, et continuez jusqu'à la veille de l'activité – ou au plus tard deux heures avant. Il doit être reproduit jusqu'à ce que l'action soit fluide et correcte."Et toujours dans un état de relaxation: cela facilite la formation d'images, la détection d'erreurs et la concentration.Il est, en pratique, d'imaginer sous tous les angles (avant, profil, haut, etc.), de plus en plus loin et de plus en plus loin. Ensuite, visualisez-vous en train d’exercer une activité, de "ressentir" ses effets sur ses muscles et ses articulations (triceps, poignets, colonne vertébrale …) et de reproduire un maximum d’informations – couleurs, odeurs, bruit ambiant. Les images peuvent être chronométrées et se dérouler dans de "vraies temps "pour calibrer chaque mouvement au mieux, ou cela peut être fait" au ralenti "pour identifier plus facilement les erreurs potentielles et les corriger mentalement.

Mais comment juger de leurs mérites? "Les TOP ne sont pas magiques, ils ne fonctionnent pas aussi bien pour tout le monde et dépendent beaucoup de l'engagement personnel, de la formation et des objectifs.répond Edith Perreaut-Pierre. Je n'ai fait aucune étude scientifique moi-même. Je me suis appuyé uniquement sur des questionnaires, des enquêtes de satisfaction. Et surtout, une belle expérience sur le terrain. La plupart des gens qui les pratiquaient – y compris ma commande! – semblait cependant convaincu de leurs avantages … "

Cependant, de nombreuses études ont progressivement validé ces intuitions. On sait maintenant que la visualisation en cours d'exécution entraîne des modifications physiologiques telles qu'une augmentation du rythme respiratoire et du rythme cardiaque … et même une modification du pH (mesure de l'acidité). Même chose – quoique quantitativement moins – que lors d'un exercice physique! "L'activation des zones sensorimotrices du cerveau est presque identique lorsque l'on exécute une tâche ou l'imagine"explique Yannick Blandin, Centre de recherche sur la cognition et l'apprentissage à l'Université de Poitiers (UMR 7295). "C'est comme si le cerveau était projeté dans le futur et préparait le corps à l'effort physique", ajoute le chercheur. Cela se traduit par des améliorations des performances particulièrement intéressantes pour les militaires, les sportifs de haut niveau ou les blessés qui entreprennent un programme de rééducation.

Un groupe de 200 pompiers suivis pendant deux ans

Des chercheurs du Service de santé de l'armée ont également commencé à étudier très sérieusement les effets des PT sur les facteurs de stress entre 2007 et 2010. Avec la multiplication des opérations externes, cette question était désormais au centre des préoccupations. "Nous avons évalué les effets du TOP sur des cohortes et des lieux très différents"explique le médecin en chef Marion (nom de famille non indiqué à la demande du ministère des Forces armées), spécialiste de la neurophysiologie du stress à l'Institut de recherche biomédicale des forces armées (Irba). Par exemple, un groupe de 200 pompiers parisiens a été suivi pendant deux ans, certains pratiquant le TOP, d'autres prenant un placebo censé réduire le niveau de stress.

Ces études ont toutes démontré que les TOP "réduire de manière significative les marqueurs physiologiques du stress, détaille le chercheur. Ils améliorent également la qualité de l'humeur et du sommeil – un résultat que mes collègues de l'unité de fatigue et de vigilance d'Irba ont étendu en 2017 et 2018 aux siestes et aux micro-siestes. " Les bénéfices sont d’autant plus marqués et persistants que les TOP sont pratiqués à long terme et assidûment, "ce qui joue sur la plasticité et la fonction cérébrale"dit le médecin en chef. De son point de vue, ces techniques représentent un "Outil original d'une grande richesse Pour les militaires, c'est vraiment un bijou!"

Au cours des dix dernières années, tous les soldats français engagés dans des opérations extérieures ont traversé le "sas de fin de mission". Ce ne sont pas des casernes ou des zones militaires, mais des hôtels haut de gamme à Chypre ou en Crète. En 2018, 8 500 hommes et femmes auraient dû y être en transit après avoir été confrontés pendant des mois à une menace permanente et avoir vécu dans des conditions spartiates au Moyen-Orient ou au Sahel. "Le retour à la vie ordinaire peut être brutal, indique un communiqué du ministère des Forces armées. Ces serrures ont pour mission de désactiver les mécanismes de combat, de réguler le stress et de détecter les soldats en difficulté susceptibles de souffrir ultérieurement de troubles psychologiques.

Outre des activités sportives, des massages thérapeutiques et des sorties culturelles, les soldats passent des entretiens avec des psychologues. Ils doivent également pratiquer des exercices quotidiens de récupération et de gestion du stress appelés «techniques d'optimisation potentielles» (TOP), spécialement développés par l'armée.

Beaucoup d'exercices physiques

Au cours des séances de 40 minutes, les soldats adoptent différentes postures (debout, assis, puis couchés sur le dos), les yeux fermés ou le regard en l'air, et se concentrent sur la respiration thoracique scapulaire (avec les épaules) ou abdominale. Complète et profonde, l'expiration est trois à quatre fois plus longue que les inspirations et peut être interrompue par des blocages respiratoires (apnées) pour réguler le rythme cardiaque, stimuler le système nerveux parasympathique et détendre le diaphragme. Ces souffles, à la base des techniques d'optimisation, sont associés à des représentations de sensations corporelles (fraîcheur, légèreté, etc.), de pensées positives, d'images mentales de calme… Certains soldats s'endorment, bercés par la voix apaisante de leur moniteur. Cette relaxation permet ainsi de dissiper les contractions dues aux longues périodes de réveil, au port prolongé de charges lourdes et à l'hyper-stress.